18 de jun de 2010

Marte já foi coberto por oceanos

Agência Fapesp - 14/06/2010

Estudo indica que Marte teve ciclo hidrológico semelhante ao terrestre, com formação de nuvens, chuva e oceano que cobria mais de um terço da superfície do planeta. [Imagem: Gaetano et al./Nature]



A recente descoberta de gelo em Marte reforça a teoria de que o planeta teve um passado muito menos árido do que o atual.
Há cerca de um ano, um grupo de cientistas propôs que uma série de valas no relevo era um indicativo de Marte teve água em sua superfície.
Agora, segundo uma nova pesquisa, o planeta vermelho de fato teve água - muita água - em sua superfície.

Oceanos em Marte

O estudo, feito por dois pesquisadores da Universidade do Colorado, nos Estados Unidos, indica que Marte teve, há cerca de 3,5 bilhões de anos, um ciclo hidrológico semelhante ao existente atualmente na Terra.
O ciclo, de acordo com estudo publicado na revista Nature Geoscience, incluía o acúmulo de água no subterrâneo e a formação de nuvens, chuvas, rios e um oceano que cobria mais de um terço da superfície marciana.
O oceano teria tido um volume de 124 milhões de quilômetros cúbicos de água. O volume é menos de dez vezes o existente atualmente na Terra - veja Cientistas calculam volume de água existente nos oceanos da Terra.
Ainda assim, seria um volume suficiente para formar uma camada de água com 500 metros de profundidade por todo o planeta vermelho.

Hidrosfera marciana

O estudo, feito por Gaetano Di Achille e Brian Hynek, é o primeiro a combinar a análise de características relacionadas à água, incluindo depósitos de deltas e milhares de vales de rios, de modo a investigar a ocorrência de um oceano sustentado por uma hidrosfera global no passado marciano.
Mais da metade dos 52 deltas de depósitos de rios identificados no novo estudo - cada um dos quais com numerosos vales - marcavam os limites do eventual oceano, uma vez que tinham aproximadamente a mesma elevação.
Dos deltas, 29 estavam ligados ao oceano ou a diversos lagos adjacentes de grande volume. Os pesquisadores combinaram dados obtidos por diversas missões das agências espaciais norte-americana (Nasa) e europeia (ESA).

Vales de rios marcianos

Outro artigo, publicado simultaneamente no Journal of Geophysical Research, feito por Hynek e Monica Hoke, também da Universidade do Colorado, descreve a identificação de 40 mil vales formados por rios em Marte.
O número é cerca de quatro vezes maior do que havia sido identificado previamente.
Os vales eram fontes de sedimentos carregados pelas correntes e levados aos deltas adjacentes ao suposto oceano.
"A abundância de vales implica uma quantidade muito expressiva de precipitação. Isso praticamente acaba com a dúvida de que Marte teve chuva em seu passado", disse Hynek. E um oceano era necessário para sustentar essa precipitação.
"Uma das principais questões que gostaríamos de ver resolvida no futuro é para onde foi toda essa água", disse Di Achille. Segundo ele, futuras missões ao planeta - como a Maven, da Nasa, com lançamento previsto para 2013 - devem ajudar a responder tais dúvidas e aumentar o conhecimento a respeito da história da água marciana e da possível existência de algum tipo de vida no passado do planeta.

Bibliografia:
Ancient ocean on Mars supported by global distribution of deltas and valleys
Gaetano Di Achille, Brian M. Hynek
Nature Geoscience
13 June 2010
Vol.: Published online
DOI: 10.1038/ngeo891

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